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Científicos encuentran huellas del auge fenicio y romano ¡en Groenlandia!


El hielo tiene una memoria increble. Tal como la lectura geolgica de rocas puedes darnos pistas sobre lo que sucedi en el pasado, cavar lo suficiente en el rtico y la Antrtica, puede ofrecernos fieles imgenes de tiempos pasados.

As lo hizo un contingente multidisciplinario de cientficos, quienes analizaron los niveles de plomo en diversas muestras de hielo rtico, extrado en Groenlandia.

Lo que estos pedazos de hielo susurraron a los investigadores, es un completo panorama del auge y cada de grandes imperios de la antigedad. Cmo? Quines? Cundo? Por qu? El Definido te lo cuenta.

Contaminacin a la antigua

Si bien es cierto que nuestro aporte de contaminacin al medio ambiente hoy es ms alto que nunca, civilizaciones del pasado tambin hicieron su parte.

Anteriores anlisis de hielo rtico ya haban sealado que emisiones de metano histricas mostraban un peak pre-edad industrial que solo poda explicarse por el desarrollo y expansin del Imperio Romano. Ellos incluso tenan nombres para las nubes de smog que cubran ocasionalmente Roma: gravioris caeli (cielo pesado) e infamis aer (aire infame).

Y cmo es que el hielo es tan sapo? La nieve, al ser porosa, contiene burbujas de aire que pueden atrapar partculas presentes en la atmsfera de ese momento (polen, gases, polvo, etc.). Al convertirse en hielo, estas burbujas quedan selladas y congeladas para siempre, como pequeas postales de ese instante. Investigadores tienen solo que llegar a estas capas profundas, analizar los restos y datarlos.

Que restos de las emanaciones del Imperio Romano hayan llegado al rtico, es seal del alto nivel de sofisticacin y masificacin de sus tcnicas extractivas (y de que claramente no tenan un Greenpeace hinchando al Emperador). Adems, ya sabemos que el aire es un medio de transporte de bastante alcance. Se acuerdan de la erupcin de un volcn islands que bloque aeropuertos en casi toda Europa?

Lo que ahora midieron los investigadores fue plomo. Luego de haber datado las muestras y analizado los niveles del elemento, pudieron estimar el nivel de emanaciones anuales de la zona de Europa y alrededores desde la Era del Hierro hasta principios de la Edad Media.

Este es el resultado, al que los investigadores agregaron eventos histricos que explican los peaks y cadas:



Crditos: National Academy of Sciences of the United States of America.

Los enlaces histricos del plomo

Antes de ver en detalle los principales eventos, por qu el plomo podra servir para rastrear movimientos de los fenicios, los romanos o los carolingios?

Segn los investigadores, los niveles de plomo se deben al apetito de antes, ahora y siempre por la plata. Se trata de un mineral muy valioso y el motor de la economa para muchas civilizaciones. Fenicios, celtas, romanos y griegos, entre otros, acuaron incontables cantidades de monedas de plata.

Y el plomo que pinta en todo esto? En Europa era muy comn extraer plata de la galena, un mineral que combina plomo y plata. El proceso involucra calentarlo a altas temperaturas, y es entonces cuando se liberan varios residuos txicos a la atmsfera.

Dado que la plata est ntimamente ligada a la situacin econmica de las civilizaciones, cientficos pueden asumir con bastante seguridad que una expansin o campaa militar est ligada a una fluctuacin del plomo extrado y tratado. Esto se refleja en el grfico.

Los primeros peaks se explican como parte de la conquista fenicia de lo que hoy es Espaa. Esta zona era muy rica en galena, sobre todo el sur, y los asentamientos fenicios generaron seguramente una buena explosin en la produccin de plata.

A partir del 400 AC y hasta el 200 DC, hay un salto importante en los niveles que se deberan a una mayor explotacin de estas mismas tierras, primero por fenicios (luego llamados cartaginenses) y luego romanos.

Los investigadores hacen lecturas realmente profundas. Notan, por ejemplo, que en el inicio de las guerras pnicas (cuando cartaginenses y romanos se sacaron la mugre), los niveles de plomo cayeron porque Cartago no quiso invertir en zonas en conflicto, pero luego aumentaron cuando se dio la necesidad de acuar ms monedas para pagar a mercenarios.

Ya en la Segunda Guerra Pnica, los niveles bajaron porque la guerra se dio justamente en la pennsula Ibrica (donde parti la campaa de Anbal y sus famosos elefantes), pero luego volvieron a aumentar una vez que el general fue derrotado y las posesiones cartaginensas pasaron a Roma.

Los romanos tuvieron un panorama similar. Las muchas campaas militares en la zona de Hispania y lo que hoy es Francia, conllevaron a una baja en los niveles que solo se recuperaron una vez terminados los conflictos. Esto incluy luchas contra incursiones de pueblos germnicos (teutones y cimbros), celtas (arvernos y albroges) y otros (lusitanos).

Por ello no sorprende que la Pax Romana en los primeros siglos AC, coincida con el peak mximo de niveles de plomo en la Antigedad, cuando por fin se calman las aguas y Roma -ya como Imperio- alcanza su mxima expansin y desarrollo econmico. A la produccin de las minas de Hispania, se suman otras en Gran Bretaa, Alemania y Francia. Roma iba a toda mquina, hasta que se toparon con la peste antonina.

El fin de la era antigua del plomo

Aunque hoy sabemos que solo fue viruela, la peste barri con el Imperio. Millones de personas murieron, dejando al ejrcito mermado y muchas poblaciones casi desiertas. En trminos de emisiones de plomo, Roma nunca volvi a ser la misma.

La plaga interrumpi la minera debido a la alta mortalidad y la fuga de las regiones mineras y la reduccin de la demanda a travs de la prdida de poblacin, escriben los investigadores.

Poco despus de la peste, vino un periodo de crisis y anarqua en Roma y una nueva peste que condujo a la explotacin de plata y plomo, a sus niveles ms bajos en casi mil aos. El Imperio, en los pocos siglos que le quedaron despus, cambiara la plata por aleaciones de oro y cobre en sus monedas, lo que explica por qu los niveles de plomo se mantuvieron bajos incluso luego de haber superado la crisis.

El ltimo subidn que se observa en el grfico, corresponde a la intensificacin de la minera bajo otra gran civilizacin europea, la merovingia.

El estudio, un esfuerzo colectivo de ocho investigadores, es prueba del alcance de la mano humana a travs del tiempo y espacio, y otra muestra de la gran memoria de la tierra bajo nuestros pies (o hielo, si estn en el rtico). 

Plomo: til, pero mortal

Ya que fenicios y romanos extrajeron, trataron y utilizaron una increble cantidad de plomo, tenan algo de conciencia estas civilizaciones sobre su peligrosa toxicidad?

Existen evidencias de escritos romanos que hablan sobre un mal causado por el uso de plomo en acueductos, por lo que podemos asumir que algo saban sobre su toxicidad. Sin embargo, el plomo, adems de venir de santa yapa con la preciada plata, les era muy til para plomera, cisternas y utensilios de cocina. Tambin tuvieron la brillante idea de usar acetato de plomo para darle dulzor y brillo al vino.


Qu otros rastros no tradicionales de culturas antiguas conoces?


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